¿Qué es un Theremin y cómo funciona?

¿Qué es un Theremin y cómo funciona?¿Qué es un Theremin y cómo funciona?

¿Has soñado alguna vez con un instrumento musical que pudiera tocarse sin ningún contacto físico? Por suerte, el theremin existe. Un músico toca el ilusorio theremín simplemente moviendo las manos sobre un circuito electromagnético, ajustando así el volumen y el control del tono según la posición.

Aunque este instrumento no es muy conocido, ha allanado el camino para muchos de los sintetizadores y sonidos que amamos hoy en día. En este artículo, daremos respuestas a "¿Qué es un theremín?" y "¿Cómo funciona un theremín?" para que puedas disfrutar de este misterioso y mágico instrumento.

¿Qué es un Theremin?

El theremín es un instrumento misterioso, una reliquia de las bandas sonoras de terror y ciencia ficción de la época, y una opción poco convencional que podría dar el toque justo a tu próxima producción. Está considerado como el primer instrumento electrónico del mundo y preparó el camino para la música digital tal y como la conocemos hoy.

Este instrumento utiliza la electricidad para producir dos circuitos primarios: uno que altera el tono y otro que altera el volumen. Estos parámetros se controlan mediante dos antenas, una de ellas de bucle y otra recta, similar a la de una radio.

Cada circuito produce una serie de ondas electromagnéticas. Para producir el tono, el circuito utiliza un par de osciladores de radiofrecuencia sintonizados, incluyendo un oscilador fijo y un oscilador variable. Al mover las manos en un determinado sentido alrededor de los controles de la antena se produce una salida de audio que a menudo se compara con un híbrido de saxofón e instrumento de cuerda.

Aunque este instrumento puede ser difícil de identificar, descubrirá que se utiliza en numerosas partituras y canciones, y que es interpretado por compositores clásicos en la actualidad.

¿Cómo funciona un Theremin?

El theremin es único entre los instrumentos electrónicos; el intérprete no toca el instrumento mientras lo ejecuta. La configuración es relativamente sencilla y consiste en dos antenas conectadas a una caja de madera con dos mandos: uno para el tono y otro para la amplitud o el volumen.

El concepto de actuación también es relativamente sencillo, pero requiere habilidad y buen oído para dominarlo. El intérprete ajusta el tono y el volumen acercando o alejando su mano de las antenas. He aquí un ejemplo clásico del inquietante theremín de la innovadora partitura de Bernard Herrmann, en la película de ciencia ficción de 1951 El día que la Tierra se detuvo . No, no el remake de Keanu Reeves.

El funcionamiento interno de la máquina

El cuerpo humano es en sí mismo un organismo electromagnético. Todo el mundo tiene un campo electromagnético medible circulando por él. Por lo tanto, nuestro cuerpo es capaz de conducir la electricidad y almacenar cargas eléctricas.

Las dos antenas del theremin se conectan a circuitos oscilantes de radiofrecuencia. Un oscilador tiene una frecuencia fija, mientras que el otro tiene una frecuencia variable. Al interponer su propio campo electromagnético, el intérprete interrumpe las oscilaciones del theremín. El theremin mide la diferencia entre los osciladores de frecuencia fija y variable y la traduce en una señal de audio. Si esto suena a magia, es porque básicamente lo es.

Breve historia del theremín

Para entender el theremin, tenemos que viajar en el tiempo a dos lugares: la URSS y Queens, Nueva York, en 1954. Leon Theremin era un joven científico ruso que estudiaba la densidad de los gases en una cámara . Según cuenta la historia, tenía curiosidad por saber qué pasaría si añadía una señal de audio para indicar las mediciones del aparato. De ahí que el dispositivo musical estuviera destinado originalmente a utilizar la radiofrecuencia para medir las propiedades de los gases.

Al hacerlo, Theremin se dio cuenta de que el dispositivo reaccionaba a algo más que a la densidad de los gases en una cámara. El dispositivo respondía a la posición relativa de su cuerpo, y podía producir un timbre misterioso e incorpóreo agitando su mano de un lado a otro. Así, por la magia del electromagnetismo, nació el enigmático theremín. Aquí está el propio maestro tocando su creación.

Poco sabía el público europeo y americano, pero el Sr. Theremin llevaba una doble vida: la de inventor y la de espía soviético. Cuando Theremin presentó su dispositivo mágico a Vladimir Lenin, éste quedó inimaginablemente impresionado. En poco tiempo, Theremin comenzó a recorrer los países europeos y los Estados Unidos, donde la naturaleza novedosa de su invento lo colocó en lugares tan importantes como fábricas y oficinas de patentes. Así podía informar de sus actividades a los funcionarios de su país.

Sin embargo, con el tiempo, la doble vida de Theremin empezó a alcanzarle. El FBI lo incluyó en una lista de vigilancia, y en 1938 huyó de Estados Unidos sin dejar rastro, para no volver hasta 1991, poco antes de su muerte en 1993.

Cuatro años antes de que el Theremin ruso huyera de los Estados Unidos, Robert Moog nació en la ciudad de Nueva York. En 1949, el adolescente Moog construyó un theremín a partir de unos planos encontrados en un ejemplar de la revista Electronics World. Moog estaba fascinado por el theremin, y esta fascinación fue la semilla que germinó los innovadores inventos que Moog idearía, incluyendo el sintetizador modular y muchos otros. Así que se podría decir que sin el theremin no existiría Bob Moog .

De hecho, Moog acabó creando algunas versiones del instrumento producidas en serie. Hoy en día se puede disfrutar de modelos como el theremin Moog Etherwave. Moog también creó el thereminophone spinoff.

No tan rápido, Virtuoso

Poco después de que el Theremin llegara a los Estados Unidos, el instrumento fue licenciado a la RCA para su producción en masa. La RCA determinó que cualquiera podía tocar el theremin y lo comercializó como tal, mientras que la verdad era cualquier cosa menos eso.

El theremin no tiene trastes, ni cuerdas, ni teclas, ni clavijas de afinación. Es lo más alejado de un instrumento convencional, lo cual es parte de su atractivo. Teniendo esto en cuenta, el intérprete de theremín es increíblemente hábil, ya que sólo puede confiar en su sentido personal del tono para guiar su interpretación. Sus controles de tono y volumen se alteran con un rápido cambio de mano, por lo que es increíblemente difícil tocar este instrumento con precisión.

Lamentablemente, el theremín no ha conseguido un gran número de usuarios, principalmente debido a la naturaleza intrínsecamente difícil del instrumento. Es increíblemente difícil dominar los parámetros de control de tono y de volumen del dispositivo, y el sonido poco convencional del instrumento no le da una gran cuota de mercado musical.

Aunque a RCA se le fue de las manos el atractivo de este instrumento para el mercado de masas, hoy en día sigue siendo muy apreciado por los compositores y amado por los intérpretes dispuestos a dedicar el tiempo y el esfuerzo necesarios para crear música con este aparato.

La popularización del Theremin

El theremín ha encontrado un buen hogar en las partituras de películas, la música clásica contemporánea y las bandas de rock. Durante su estancia en Nueva York, Theremin enseñó a la virtuosa de su instrumento, Clara Rockmore. Aquí está Clara Rockmore interpretando el famoso solo de violonchelo "El cisne" del compositor francés Camille Saint-Saëns:

Preste atención a los movimientos de sus manos en este fragmento. ¿Ves cómo su mano derecha imita el vibrato de un instrumento de cuerda en el diapasón? Su mano izquierda controla el volumen, o la expresión en MIDI, del instrumento. Es una maravilla. Clara Rockmore está considerada como el músico de theremín más célebre del mundo.

Bernard Herrmann no fue el primer compositor que recurrió a los misteriosos poderes del theremín para suscitar respuestas incorpóreas en las partituras cinematográficas. El gran compositor húngaro Miklos Rózsa incorporó el theremín en sus pistas para la película de Alfred Hithcock Spellbound de 1945. Al parecer, Hitchcock dio dos consejos a Rózsa, uno de los cuales era encontrar "un 'nuevo sonido' para la paranoia que constituía el tema de la película". Ese nuevo sonido llegó en forma de theremín.

Sin embargo, el extraño timbre del theremín siempre ha llamado a los extraños y salvajes de corazón. The White Stripes, una de las bandas de rock más impactantes que surgieron a finales del siglo pasado, incorporaron el sonido arrollador del theremín en su canción "Little People" de su álbum homónimo de 1999. Escucha los sutiles barridos del theremín durante las estrofas de este tema.

Todavía se pueden encontrar jugadoras modernas en gente como Carolina Eyck y Lydia Kavina, aunque hay que reconocer que encontrar una jugadora contemporánea puede ser un reto.

Cómo tocar un theremín

Muchos músicos principiantes asumen incorrectamente que tocar un theremín debería ser bastante fácil. Después de todo, el instrumento sólo consiste en dos antenas a través de un campo electromagnético y se toca sólo con el cuerpo humano.

Sin embargo, este instrumento es increíblemente difícil de tocar con control. Los sensores de proximidad, el circuito de tono y el de volumen son muy delicados. Para dominar la afinación, el tono y el volumen, hay que dominar la coordinación muscular fina y tener un buen oído.

Aprender los fundamentos del instrumento puede llevar muchas horas de práctica. Una vez que hayas adquirido un conocimiento básico de los movimientos de las manos necesarios para crear música, podrás empezar a trabajar con las manos para crear una articulación y una dinámica más precisas.

Los intérpretes de Theremin recomiendan que los pies estén separados aproximadamente 12 pulgadas mientras se toca. No olvides que un ligero movimiento de la cabeza, los brazos o la espalda también puede afectar al oscilador fijo y al oscilador variable, por lo que tendrás que estar quieto y concentrado mientras interactúas con el campo de radiofrecuencia.

Tipos de Theremin

Hay diferentes tipos de theremins, y el instrumento ha provocado una oleada de instrumentos de bricolaje hechos desde tubos de vacío hasta ladrillos de LEGO. Como el aparato utiliza ondas de radio comunes, su sonido puede lograrse de muchas maneras.

El theremin más popular del mercado actual es de Moog y se llama Standard Moog Etherwave. Puede adquirirse en versión de kit, lo que permite a los usuarios personalizar los circuitos, o comprarse completamente formado. Estos theremins se consideran theremins analógicos. También encontrarás otros tipos de theremins como:

Termos ópticos

Estos theremins son similares al tipo tradicional, aunque en lugar de un campo electromagnético, utilizan sensores de luz. Este es uno de los tipos de theremins más fáciles de fabricar en casa.

Video Theremins

Empresas de videojuegos interactivos como Wii y Xbox Connect utilizan tecnologías similares a las del theremin para que los usuarios puedan utilizar el cuerpo humano como mando.

Termos solares

Los theremins solares funcionan utilizando la cantidad de luz que entra para crear música. Estos kits de bricolaje son relativamente baratos y son perfectos para el aficionado al sonido del theremín en ciernes.

Preguntas frecuentes sobre el Theremin

¿Todavía tienes preguntas sin respuesta sobre este instrumento musical único? Aquí tienes algunas preguntas y respuestas comunes para satisfacer a tu teremista interior.

¿Qué es un theremín y cómo funciona?

Un theremin es un instrumento musical electrónico que se toca sobre todo sin contacto físico. Un thereminista crea el sonido moviendo las manos y los dedos alrededor de la antena del instrumento para manipular el tono y el timbre. El instrumento fue inventado por el físico ruso Lev Sergeyevich Termen (posteriormente conocido como Theremin) alrededor de 1920.

¿Es peligroso un theremín?

Los theremins no suelen ser peligrosos, pero los creadores de theremin de bricolaje deben tener cuidado de crear sus dispositivos con un nivel de voltaje aceptable. Los kits de theremín de bricolaje fabricados con un voltaje excesivo pueden ser letales, ya que estos delicados instrumentos deben fabricarse con el máximo cuidado y conocimiento.

¿Cuánto cuesta un theremín?

El coste de los theremins puede variar enormemente, y suelen ser más caros, ya que se consideran un instrumento especial. Un theremín o un instrumento similar suele costar entre 300 y 2.000 dólares al precio actual. Se pueden crear dispositivos DIY, pero fabricar un theremín por tu cuenta puede ser algo peligroso.  

¿Es difícil tocar el theremín?

Como cualquier otro instrumento, el theremín requiere tiempo para ser dominado. Si esperas convertirte en un intérprete de theremín con arte, tendrás que practicar con regularidad y sumergirte realmente en la forma de arte en sí misma. El theremín es único en el sentido de que no tienes una guía que te ayude en tu aprendizaje, tendrás que confiar en tu sentido del tono.

¿El theremín necesita electricidad?

Los theremins dependen de la electricidad para producir sonido, por lo que necesitarás una fuente de alimentación cercana para poder crear música con uno de estos instrumentos. Asegúrate de utilizar la fuente de alimentación con el nivel de voltaje adecuado para proteger tu instrumento y a ti mismo mientras tocas.

Conclusión:

El theremín es un aparato misterioso. No necesitas tocarlo para actuar con él, pero tendrás que pasar horas practicando para dominarlo. No puedes tocarlo como una guitarra, un sintetizador o una caja de ritmos. Aunque ahora hay theremins programables (gracias a Robert Moog), el theremin original no tenía funciones de afinación y dependía únicamente del oído y las manos del intérprete.

Si buscas un sonido inquietante e incorpóreo que sea relajante y extraño al mismo tiempo, ¡no busques más que los theremins!

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